Manchon.

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« Manchon » était un curieux petit homme. De quoi tenait-il son surnom ? Peut-être de cet accoutrement si particulier qui le distinguait des autres paysans, rien à voir avec une quelconque infirmité. : une chemise blanche sous un gilet de flanelle à manches courtes, un large pantalon assorti moult fois reprisé aux genoux et l’éternelle casquette à rabats qui essuyait le temps. Vieux garçon, domestique de son état, il n’avait jamais connu d’autre situation que celle-ci, de même qu’il n’avait jamais connu d’autre que ces paysages qu’il pratiquait depuis toujours sur sa carriole. Mais comme il ne dédaignait pas le bistrot du coin et qu’il lui arrivait parfois d’avoir selon l’expression «chargé la mule», il était quelque peu déconsidéré de ses concitoyens.
Quand je l’ai connu — j’étais encore tout enfant — il avait déjà l’air d’un faux vieillard : la moustache carrée, mal rasé, des petits yeux noirs fendus, la perpétuelle cigarette de papier maïs presque toujours éteinte au coin du bec, ce qui dénotait chez lui était particulièrement l’absence de cheveux gris qui le faisait paraître, malgré l’usure de ses traits, bien plus jeune ; ajoutez à cela une surprenante souplesse en dépit des sabots… Tous les soirs, après le souper, alors que j’allais chercher le lait chez sa patronne sur le coup des huit heures, je l’apercevais accoudé à la table de la cuisine. D’un naturel taciturne, il parlait peu mais lapait son bouillon de pain avec entrain ce qui ne laissait pas de m’étonner, peu habitué que j’étais à de tels gargouillis. Il lui suffisait cependant d’atteler la jument, de grimper dans sa carriole et le petit bonhomme en semblait transcendé. Il fallait le voir passer, fier comme Artaban, rugissant ses «Allez, hue !», lâchant quelques jurons, crachant de concert et faisant claquer son fouet dont il usait avec une adresse certaine. Je me rappellerai toujours ce matin, où, vers l’âge de huit ans, perché sur le mur de l’école, je le vis passer au grand galop : un coup sec et fracassant et l’extrémité du fouet vint en un éclair lécher le rebord à quelques centimètres de mon visage. […]

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